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Camerún sella sitios mineros para evitar muertes

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Kambele, Camerún —Las autoridades de Camerún sellaron al menos 30 minas de oro, incluidas algunas de propiedad china, después de que al menos 33 jóvenes mineros murieran en deslizamientos de tierra este mes y muchos más fueran declarados desaparecidos. Los funcionarios dijeron el lunes que también están preocupados por las condiciones de trabajo que han causado muertes dentro de la comunidad de la mina de oro estacional.

Un fuerte aguacero el lunes mantuvo cerrados los negocios en Kambele, una aldea en el distrito de Batouri en la frontera este de Camerún con la República Centroafricana. Pero el minero de oro de 70 años Vidal Dula dice que desafió las lluvias para reunirse con funcionarios de la compañía minera local Invest Batouri. Estaba pidiendo ayuda para enterrar a su hijo Vincent Dula, de 27 años, quien murió en un sitio minero el sábado.

Vidal Dula dice que Vincent quedó atrapado en un agujero donde él y 20 mineros buscaban oro. Dice que sus amigos cavaron en la parte derrumbada de la mina de oro y recuperaron el cuerpo de Vincent. Vidal dice que la muerte fue una gran pérdida para su familia, ya que Vincent era su único hijo.

La empresa no ha respondido.

Camerún dice que Kambele es el hogar de varios miles de civiles cameruneses, chadianos y de la República Centroafricana que trabajan o buscan trabajo en las minas de oro.

El lunes, Djadai Yakouba, el funcionario gubernamental de más alto rango en Batouri, dijo que desplegó varios cientos de tropas gubernamentales para sellar al menos 30 minas de oro en Kambele. Yakouba dijo que las instalaciones desafiaron una prohibición del gobierno de julio de 2022 sobre las actividades mineras. Dijo que las tropas y los trabajadores humanitarios buscaron a los mineros desaparecidos y recuperaron cadáveres enterrados en los sitios derrumbados.

Los funcionarios del gobierno del estado centroafricano dicen que al menos 33 mineros, la mayoría de ellos niños en edad escolar en vacaciones, han muerto en Kambele en el último mes. El gobierno dice que unos 10 niños de 9 a 13 años estaban entre los muertos.

El gobierno no dijo si los mineros muertos o desaparecidos eran cameruneses o si se trataba de personas desplazadas que huían del conflicto en la vecina República Centroafricana.

Lambert Essono es ecologista de Save Cameroon, una organización no gubernamental en la frontera oriental de Camerún con la República Centroafricana.

Essono dice que las fuertes lluvias de este año han aumentado el número de mineros atrapados en sitios en la frontera este de Camerún con la República Centroafricana. Dice que se pueden registrar muchas más muertes si los mineros continúan desafiando la prohibición. Por lo tanto, dice, el gobierno de Camerún debe asegurarse de que todas las empresas mineras construyan trincheras y muros de contención para proteger a los mineros de los deslizamientos de tierra. Essono dice que el gobierno debería castigar a las empresas mineras que reclutan y mantienen a los niños pobres fuera de la escuela.

Según la ley de Camerún, los niños menores de 14 años no pueden trabajar. Essono dijo que la pobreza empuja a los padres a enviar a sus hijos a trabajar en sitios mineros donde les pagan $3 después de 24 horas de trabajo.

FILE - In this photograph taken on Apr. 4, 2018, gold miners dig at a mining site in the Cameroon town of Betare Oya.
ARCHIVO – En esta fotografía tomada el 4 de abril de 2018, los mineros de oro excavan en un sitio minero en la ciudad de Betare Oya, en Camerún.

Richard Lambo, portavoz de las empresas mineras de Kambele, dice que se debe levantar la prohibición de las actividades mineras o, de lo contrario, las empresas, muchas de ellas propiedad de chinos, podrían irse.

Lambo dice que las empresas mineras coreanas se fueron en 2014 cuando el gobierno de Camerún selló temporalmente los sitios mineros con afirmaciones de que los mineros usaban trabajo infantil. Él dice que las personas que murieron en el último mes buscaban restos de oro en lugares que habían dejado las empresas mineras. Dice que es deber del gobierno detener la minería ilegal.

El gobierno no ha dicho cuándo se levantará la prohibición.

Las empresas mineras dicen que si se van, los caminos que están construyendo o renovando quedarán abandonados. Los mineros dicen que se ha detenido la construcción de escuelas, mercados y parques, que es parte de la responsabilidad social de las empresas.

FILE - Young goldminers crush rocks to find gold dust on June 3, 2008 at the Kambele III site near the eastern Cameroonian town of Batouri.
ARCHIVO – Jóvenes mineros de oro trituran rocas para encontrar polvo de oro el 3 de junio de 2008 en el sitio Kambele III cerca de la ciudad de Batouri, en el este de Camerún.

Camerún dice que se asegurará de que se atiendan las necesidades de la población y que sus hijos tengan educación y centros de salud. Camerún dice que más de 400 sitios mineros están operando en su frontera este, pero que la mayoría de ellos son ilegales.

El gobierno dice que castigará a las empresas mineras que operen ilegalmente o recluten niños.

Camerún es signatario del Convenio sobre las peores formas de trabajo infantil adoptado por la Organización Internacional del Trabajo el 17 de junio de 1999. Una ley camerunesa de 2011 establece que las personas involucradas en el trabajo infantil podrían enfrentar de 15 a 20 años de prisión y multas de hasta $ 20,000.

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