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Después del colapso del Líbano, ¿pueden las elecciones arreglar el país?

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BEIRUT, Líbano — Después de años trabajando en el extranjero como administradora de una escuela, Anahid Jobanian regresó al Líbano para vivir de sus ahorros para una jubilación sencilla.

Pero ese plan se vino abajo cuando el país colapsó.

Los bancos de Líbano implosionaron, acabando con sus ahorros. Los precios de casi todo se dispararon, dejándola luchando para pagar sus medicamentos para el corazón y la diabetes. Y dado que el estado dejó de producir electricidad casi por completo, gran parte del dinero que recibió de parientes en el extranjero se destinó a un generador para mantenerla encendida.

“Es como si hubiéramos regresado a la Edad de Piedra”, dijo Jobanian, de 70 años.

Entonces, cuando emitió su voto en las elecciones parlamentarias del domingo, su único objetivo era votar en contra de la élite política a la que acusó de arruinar el país.

“Debe haber un cambio”, dijo.

Es difícil exagerar lo mucho que ha empeorado la vida del ciudadano medio desde las últimas elecciones parlamentarias del Líbano, en 2018, y lo poco que ha hecho la élite política del país para amortiguar el golpe.

La votación es la primera oportunidad que tiene el público de responder formalmente al desempeño de sus líderes, por lo que lo que está en juego no es solo quién gana qué escaños, sino la cuestión más amplia de si el sistema político del Líbano es capaz de solucionar sus muchas disfunciones.

En los lugares de votación del domingo alrededor de Beirut, la capital, pocos votantes pensaron que lo era, al menos a corto plazo.

La compleja composición del país, con 18 sectas religiosas reconocidas oficialmente y una historia de conflicto civil, lleva a muchos votantes a elegir a sus correligionarios, incluso si son corruptos.

Y en un país donde los ciudadanos buscan un jefe de partido para eliminar la burocracia o conseguir que sus hijos trabajen en el gobierno, la corrupción ayuda a los partidos políticos a servir a sus electores.

Pero el colapso ha ejercido una nueva presión sobre ese viejo sistema.

La crisis comenzó a fines de 2019, cuando las protestas contra la élite política se extendieron por las calles de Beirut y otras ciudades.

Eso exacerbó la presión sobre los bancos, que habían estado realizando una contabilidad creativa con el banco central para apuntalar la moneda y obtener rendimientos insostenibles para los depositantes.

Los críticos lo han llamado un esquema Ponzi, y fracasó repentinamente. El valor de la libra libanesa comenzó una caída que borraría el 95 por ciento de su valor, y los bancos comerciales impusieron límites a los retiros, negándose a dar dinero a la gente porque los bancos efectivamente lo habían perdido.

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Las turbulencias financieras desgarraron la economía. Los precios se dispararon, las empresas quebraron, el desempleo se disparó y médicos, enfermeras y otros profesionales huyeron en busca de mejores salarios en el extranjero.

El estado, que antes no había proporcionado electricidad las 24 horas, se quedó tan corto de efectivo que ahora apenas proporciona nada, ni siquiera para encender los semáforos.

Para empeorar las cosas, una gran explosión en el puerto de Beirut en agosto de 2020, también causada por una mala gestión, mató a más de 200 personas y causó daños por miles de millones de dólares.

A pesar de las pérdidas que, según el gobierno, ascienden a 72.000 millones de dólares, ninguno de los bancos ha quebrado, el jefe del banco central permanece en su puesto y ninguno de los políticos que respaldaron las políticas que llevaron al colapso han sido responsabilizados. Algunos de ellos se postularon en las elecciones del domingo y es probable que ganen.

Muchos de los candidatos son rostros familiares que tendrían dificultades para promocionarse como agentes de cambio.

Incluyen a Nabih Berri, el presidente del Parlamento de 84 años que ha ocupado ese cargo durante casi tres décadas; Ali Hassan Khalil, ex ministro de finanzas que trabajó para entorpecer la investigación sobre la causa de la explosión de Beirut; y Gebran Bassil, yerno del presidente, a quien Estados Unidos acusa de corrupción y sancionó el año pasado. El Sr. Bassil niega la acusación.

Hezbollah, que tiene un bloque sustancial en el Parlamento y es considerada una organización terrorista por Estados Unidos, presentó una variedad de candidatos. Otros son señores de la guerra de la guerra civil libanesa, que terminó en 1990, o, en algunos casos, sus hijos.

Muchos votantes simplemente están hartos y tienen poca fe en que sus votos marcarán la diferencia.

“Sabemos que no cambiarán nada”, dijo Pascale Wakil, de 35 años.

Caroline Wakil, de 41 años, su hermana, dijo que su familia había votado por candidatos que nunca antes habían ocupado un cargo, incluso si sabían poco sobre ellos. No esperaba que muchos de ellos ganaran, o que los que lo hicieran lograran mucho.

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“Sabemos que son nuevos y sabemos que no estuvieron involucrados en lo que sucedió antes”, dijo.

Muchos de los que se postulan tienen vínculos con el sistema financiero, del que Olivier De Schutter, experto de las Naciones Unidas en pobreza, dijo que compartía la responsabilidad de “la crisis fabricada” en el Líbano que había causado violaciones de los derechos humanos.

“Los ahorros de toda la vida han sido eliminados por un sector bancario imprudente atraído por una política monetaria favorable a sus intereses”, escribió en un informe publicado la semana pasada. “Toda una generación ha sido condenada a la indigencia”.

El viernes, el Proyecto de Informes de Corrupción y Crimen Organizado informó que un hijo del gobernador del banco central del Líbano había transferido más de $ 6.5 millones fuera del país en un momento en que la mayoría de los depositantes no podían acceder a sus ahorros.

Esas transacciones fueron realizadas por AM Bank, cuyo presidente, Marwan Kheireddine, compró un penthouse en Manhattan por 9,9 millones de dólares a la actriz Jennifer Lawrence en agosto de 2020, cuando la economía del Líbano se desplomaba.

El Sr. Kheireddine ha dicho que la compra fue para una empresa que él administraba, no para él personalmente.

Ahora se postula para el Parlamento y le dijo a The New York Times en una entrevista que quería usar su experiencia para ayudar a arreglar la economía.

“Tengo experiencia en finanzas”, dijo. “No voy a hacer promesas, pero haré todo lo posible para trabajar duro para recuperar el dinero de los depositantes”.

Pocos votantes tenían grandes esperanzas en sus ahorros perdidos.

“Los bancos no quebraron”, dijo Mohammad al-Berawi, de 58 años, comerciante. “Se robaron nuestro dinero”.

Cerca de donde estaba sentado, los partidarios del ex primer ministro Saad Hariri, quien fue el político musulmán sunita más destacado del país hasta que abandonó la política a principios de este año, habían instalado no una, sino dos piscinas inflables en la calle para dejar claro que no estaban votando.

Los observadores electorales internacionales no informaron de inmediato irregularidades importantes en las urnas, pero no fue difícil encontrar indicios de dinero en efectivo por votos, directa o indirectamente. Algunos partidos proporcionaron combustible para que los votantes pudieran conducir hasta sus distritos; otros distribuyeron vales de comida.

Itab Rahme, de 42 años, dijo que Fouad Makhzoumi, un rico hombre de negocios, la contrató para ayudar en su campaña.

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“Él está ayudando a la gente a través de vales de comida o con dinero”, dijo.

Los signos de la disfunción del país eran comunes.

El primer ministro Najib Mikati, de quien Forbes dijo que este año tenía un valor de $ 3 mil millones, emitió su voto en un centro al que se le había ido la electricidad.

“Lo que importa es que haya electricidad en la noche cuando cuentan”, dijo. le dijo a un reportero mientras se apresuraba hacia la salida.

Para muchos libaneses, la lealtad al partido sigue siendo fuerte.

“No hay lista que sirva más para mi voto que Hezbolá”, dijo Ahmad Zaiter, estudiante universitario de 22 años.

Muchos novatos también se postularon, promocionándose a sí mismos como más limpios y más cercanos a la gente. La mayoría de las proyecciones los muestran ganando un número limitado de escaños en el Parlamento de 128 miembros, y los analistas esperan que luchen sin la infraestructura de un partido político.

“Seré la voz de la gente dentro del Parlamento, pero no puedo prometer que arreglaré la electricidad o la infraestructura”, dijo Asma-Maria Andraos, quien se postula en Beirut.

Muchos libaneses que tienen los medios ya se han ido del país, y muchos más están buscando salidas. Una encuesta reciente realizada por el grupo de investigación Arab Barometer encontró que el 48 por ciento de los ciudadanos libaneses buscaban emigrar. Para los que tienen entre 18 y 29 años, el porcentaje aumentó al 63 por ciento, encontró la encuesta.

Fares Zouein, dueño de una tienda de sándwiches en Beirut, dijo que tenía la intención de votar por su jefe político local, a quien se negó a nombrar, porque el hombre usa su posición para ayudar al vecindario.

“Ese es nuestro problema en el Líbano: si no tienes a alguien que te ayude, estás estancado”, dijo Zouein, de 50 años.

Él también tenía poca fe en que la elección mejoraría la vida.

“Es por eso que todos en el Líbano tienen tres objetivos en la vida: obtener un segundo pasaporte, abrir una cuenta bancaria en el extranjero y enviar a sus hijos al extranjero para ir a la escuela”, dijo.


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