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El glorioso y extraño mundo de las canciones de Aldous Harding

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Si no está familiarizado con el mundo extraño y maravilloso del músico de folk de Nueva Zelanda Aldous Harding, el fascinante video musical de su sencillo de 2019 «The Barrel» es probablemente el lugar para comenzar.

La canción es alegre y liviana, acordes de guitarra acústica rasgueados suavemente, un riff de piano optimista, pero a medida que avanza el video, se desliza una sensación desarmante de lo extraño. Algo está ligeramente fuera de lugar. Harding viste una blusa ondeante con cuello de peregrino y un sombrero de paja en forma de tubo de estufa, que le calza los hombros rígidamente y crea una serie de rostros torpemente expresivos. No es muy obvio al principio, pero podrías usar que con cada corte su sombrero parece estar… ¿más alto? Entonces es definitivamente más alto, cómicamente, pero justo cuando se vuelve lo suficientemente extraño como para reírse a carcajadas, hay un corte repentino de Harding con una máscara de demonio espeluznante que te deja sin aliento. En cualquier momento, usted podría tener la tentación de preguntar: ¿Por qué? Pero esa sería la pregunta equivocada. En la graciosa y onírica obra de Aldous Harding, no hay mucho porquesolo un montón de glorioso, inexpresivo es.

Harding es generalmente reacia a explicar de qué tratan sus canciones y gravita hacia letras prismáticas y evocadoras que aceptan múltiples interpretaciones. Aún así, en medio de su encantador cuarto álbum, «Warm Chris», que sale el viernes, se topa con un estribillo que suena, en cierto sentido, como un mantra para toda su obra alegremente inmersiva: «La pasión debe jugar, o la pasión no ganará». No te quedes”, canta en la alegre “Passion Babe”, impulsada por el piano, con una voz aguda y entrecortada que la hace sonar como una niña sabia.

Incluso los primeros discos de sonido más sombrío de Harding, como el escaso y gótico «Party» de 2017, estaban animados por momentos de humor absurdo, como coros incongruentes que surgían de la nada en títulos de canciones como «What If Birds Aren’t Singing They Estás gritando. Sin embargo, desde su exitoso álbum de 2019, «Designer», la música de Harding se ha acercado cada vez más a la ingravidez. “Warm Chris”, una colección de canciones pop aireadas y fracturadas y su tercer álbum producido por el colaborador de PJ Harvey, John Parish, continúa esta progresión. Es su álbum más ágil hasta el momento, aunque no ha sacrificado su característica resaca surrealista.

La voz de Harding es camaleónica, y la forma en que cambia de tono y timbre de una canción a otra es uno de los placeres desorientadores de su música. “La gente me dice, ‘¿Por qué no usas tu voz real?’”, dijo en una entrevista reciente con Pitchfork. “Pero lo que la gente no entiende es que ya no sé cuál es mi voz normal”. Sobre el papel, Harding podría clasificarse simplemente como otra “cantante/compositora de folk”, pero su música y videos tienen una amplitud que hace que esa descripción parezca insoportablemente limitante. En su proceso de escritura, que ha descrito como una especie de canalización de los monólogos de varios personajes, agregó que «tomarse la identidad demasiado en serio es realmente perjudicial para mi música».

Y así, su entrega vocal a lo largo de «Warm Chris» es cualquier cosa menos predecible: en una canción, la plañidera, tocando «She’ll Be Coming Round the Mountain», Harding canta con el agudo agudo de la era de «After the Gold Rush» Neil Young , mientras que en el siguiente, «Staring at the Henry Moore», es una cantante cadenciosa al estilo de Vashti Bunyan. La típica canción de Harding no es tanto una narración legible como un tableau vivant, con personajes extraños e incognoscibles que posan en medio de una escena que se realiza por completo, aunque nunca se explica por completo.

Gran parte de este efecto proviene de las letras de Harding, que son sucintas, enigmáticas y potentes. Ese no siempre fue el caso: en su álbum debut homónimo de 2014, a menudo usó palabras arcaicas y una dicción complicada, como si estuviera esforzándose por sonar seria y poética. Pero su escritura ha mejorado mucho a medida que ha llegado a comprender el poder de las palabras sencillas y modernas dispuestas de formas inesperadas. «Oh el sucio de eso”, entona con una voz áspera al comienzo del punto culminante de “Warm Chris”, “Tick Tock”, una línea que de alguna manera es tanto inescrutable como precisamente vívida.

El excelente sencillo «Fever», un número de medio tiempo puntiagudo y tartamudo, contiene parte de su lirismo más conmovedor hasta el momento. Aunque es demasiado vaga e imaginativa para reducirla a una narrativa lineal, la canción sugiere de manera vaga y conmovedora lo difícil que puede ser hacer que una asociación a largo plazo funcione: «Todavía te miro fijamente en la oscuridad», canta Harding en un canturreo bajo, «buscando esa emoción en la nada».

Es un acto de cuerda floja hacer música tan legítimamente extraña sin caer en la extravagancia excesiva y, de vez en cuando, las piernas de Harding se tambalean. (“De todas las formas de comerse un pastel”, canta en “Passion Babe”, “ésta seguramente se lleva el cuchillo”). Pero en esencia, como David Byrne con su gran traje o David Bowie jugando arlequín, Harding’s es una excentricidad fundamentada, enraizada en las tradiciones del teatro de vanguardia y la música folclórica, al mismo tiempo que conserva un acogedor sentido del juego. Al igual que con todos los mejores trabajos de Harding, «Warm Chris» es una invitación poco convencional, contagiosa y, en última instancia, liberadora a dejar de tener sentido.

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