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El peculiar camino de Pioneer 10 a través del espacio plantea un misterio convincente para los físicos

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El 2 de marzo de 1972, un jueves templado en la península húmeda de Cabo Cañaveral en Florida, un cohete Atlas-Centaur de la NASA despegó con una carga útil de 570 libras llamada Pioneer 10. Pioneer era una sonda espacial diseñada para cruzar el cinturón de asteroides y realizar un «vuelo». -by» de Júpiter y los gigantes gaseosos exteriores para estudiarlos. Durante los siguientes diez años, Pioneer envió informes asombrosos desde los confines del sistema solar, llevando a cabo su misión con gran éxito.

Luego, en lugar de quedarse en silencio como se esperaba, Pioneer siguió enviando señales a la Tierra. Su pequeño generador nuclear siguió generando los 70 vatios de potencia necesarios para mantener un enlace de radio con el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y esto continuó durante décadas más de lo que nadie creía posible. La comunicación se mantuvo a diario hasta el 23 de enero de 2003, más de treinta años después del inicio de la misión. Para entonces, la sonda estaba al doble de la distancia del sol que Neptuno y Plutón, y Pioneer se había convertido en el primer objeto hecho por la mano del hombre en dejar para siempre las garras de la gravedad del sol.

La historia de Pioneer habría sido un capítulo significativo en la historia de la ciencia si hubiera terminado ahí, pero no fue así. La física experimental está llena de ejemplos de proyectos científicos diseñados para estudiar un fenómeno pero que revelan verdades inesperadas sobre algo completamente diferente, y la pieza realmente interesante de la historia de Pioneer 10 es una de ellas. Aunque había llevado a cabo su exploración robótica de Júpiter y Saturno con habilidad y perseverancia mucho más allá del llamado del deber (si se puede aplicar ese lenguaje a un robot), cuando estaba pasando los límites exteriores del sistema planetario, estaba claro para la NASA que estaba a cientos de miles de millas de donde los programas informáticos de seguimiento decían que debería estar. ¿Cómo fue eso posible?

La forma en que los objetos se mueven en el espacio, ya sean planetas del tamaño de Júpiter o pequeñas naves como Pioneer, se rige por conocidas leyes de la física que brindan respuestas precisas sobre la ubicación que se pueden medir en centímetros, incluso en la escala solar. sistema. Para Pioneer, estar a cientos de miles de millas fuera de curso simplemente no era posible. No importaba cómo se abordara, el problema simplemente no desaparecía y pronto quedó claro que algo realmente extraño estaba pasando. Los científicos de la NASA le dieron un nombre a esta peculiaridad de Pioneer; lo llamaron «La Anomalía».

«Los detectives pioneros: ¿una nave espacial distante demostró que Einstein y Newton estaban equivocados?» un «Single Kindle» recientemente publicado por Konstantin Kakaes, un talentoso periodista y escritor que estudió física como estudiante universitario en Harvard, explora las pistas tentadoras que los científicos descubrieron al tratar de explicar la desviación del rumbo de Pioneer. Cuanto más cavaban, menos parecían entender. Inmersos en los registros de seguimiento diarios de la sonda espacial de 30 años de antigüedad, comenzaron a surgir preguntas sorprendentes y tal vez revolucionarias: ¿Era el rumbo errante de la nave espacial prueba de alguna nueva y desconocida arruga en las leyes fundamentales de la física?

Una nave espacial ligeramente fuera de curso puede parecer un tema poco probable para especulaciones profundas sobre la naturaleza fundamental del universo, pero las soluciones obvias para la desviación del vuelo de Pioneer no llegaron. Sin embargo, esto era una cuestión de física de «letra negra», y errores de este tipo y de esta magnitud simplemente no pueden ocurrir.

¿Cuál podría ser la causa de «La Anomalía»? Los detectives de la NASA no parecían estar de acuerdo, aunque la lista de posibles culpables era larga y aterradora: ¿Materia oscura? ¿Gravedad tensor-vectorial-escalar? ¿Colisiones con gravitones? ¿Un error fundamental en las ecuaciones de Einstein?

Lo único claro sobre las preguntas planteadas por Pioneer y «The Anomaly» era que se avecinaban descubrimientos potencialmente innovadores para aquellos lo suficientemente valientes e inteligentes como para abordarlos con éxito. Este es un territorio que los jóvenes científicos llaman «nueva física», una tierra sin mapas donde a veces también se encuentran nuevos premios Nobel.

Escribiendo en una prosa clara y nítida libre de lenguaje técnico, el escritor científico y exjefe de la oficina de «The Economist» en la Ciudad de México, Konstantin Kakaes nos brinda una escalofriante historia de detectives científicos, rastreando los procesos mentales y el trabajo preliminar de aquellos comprometidos a desenredar este alto -Se pone en juego el enigma de la ciencia. Kakaes se basa en extensas entrevistas e investigaciones de archivo, siguiendo la historia desde el descubrimiento inicial de «La Anomalía» a través de décadas de investigación incansable, hasta su conclusión final. «Los detectives pioneros» es un relato fascinante y definitivo, no solo de la anomalía de los pioneros, sino también de cómo se hace y se deshace el conocimiento científico, con científicos que a veces arriesgan su reputación y su sustento en busca de verdades cósmicas.

Esta fue una gran lectura que me tuvo despierto muy tarde en la noche. Muy recomendable.

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