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Estos fotógrafos persiguen la bioluminiscencia en Nueva Zelanda

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En las noches calurosas y sin luna de Nueva Zelanda, se abren en abanico por las playas en busca de una presa escurridiza y reluciente.

No son cazadores, sino fotógrafos que persiguen la bioluminiscencia, un fenómeno natural en el que las algas brillantes dan a las olas un aura etérea de color azul eléctrico.

Nueva Zelanda es un lugar especialmente bueno para «perseguir la biografía», como dicen los entusiastas allí. Aun así, es notoriamente difícil predecir dónde y cuándo aparecerá la bioluminiscencia. Y fotografiarlo en una oscuridad casi total (a las 3 a. m., mientras estás parado hasta las rodillas en las olas agarrando un trípode) presenta obstáculos adicionales.

“Es muy, muy difícil verlo y, a veces, se trata de pura suerte”, dijo uno de esos entusiastas, Matthew Davison, de 37 años, que vive en Auckland y, a veces, se queda afuera hasta el amanecer fotografiando bioluminiscencia.

“Pero parte del atractivo y parte de la aventura es que, debido a que es tan difícil, eso es lo que lo hace emocionante”, agregó. “Cuando lo encuentras, cuando encuentras oro azul, es una sensación tan buena”.

La bioluminiscencia es relativamente rara en la tierra pero muy común en el océano. Aproximadamente cuatro de cada cinco de los animales que viven de 200 a 1000 metros (650 a 3300 pies) debajo de la superficie son bioluminiscentes, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. El brillo viene en diferentes colores en la tierra, pero en los océanos generalmente aparece como azul verdoso porque eso es lo que atraviesa mejor el agua de mar.

Los organismos bioluminiscentes, desde las luciérnagas hasta el rape, crean luz a partir de la energía liberada por reacciones químicas dentro de sus cuerpos.

Aunque muchos científicos, incluidos Aristóteles y Darwin, han estado fascinados por la bioluminiscencia a lo largo de los siglos, las motivaciones conductuales siguen siendo un misterio, dijo Kenneth H. Nealson, profesor emérito de la Universidad del Sur de California que estudió el fenómeno. por décadas.

Los científicos generalmente piensan que los organismos se iluminan para comunicarse entre sí, atraer o detectar presas o advertir o evadir a los depredadores.

La explicación más popular de por qué las algas brillan en los océanos es la hipótesis de la «alarma antirrobo», dijo el profesor Nealson. Sostiene que los organismos brillan cuando los peces grandes nadan para asustar a los peces más pequeños que comen algas.

Las aguas costeras se vuelven azules durante los períodos en que las algas, que viven cerca de la superficie de los océanos, se multiplican en aguas especialmente ricas en nutrientes. Los destellos específicos de luz azul verdosa se producen en respuesta a los cambios de presión que crean las ondas cuando chocan.

Las olas no representan una amenaza para las algas, dijo el profesor Nealson, pero las floraciones de algas se encienden de todos modos porque las algas están programadas para responder a los cambios de presión que crean los peces cuando nadan en el océano abierto.

“Esa luminiscencia probablemente no sea de ninguna ayuda para las algas que están en la cúspide de la ola y que emiten la luz”, dijo el profesor Nealson. “Pero si estuvieran un poco más lejos de la costa, podría ser un mecanismo de comportamiento muy bueno” porque podría ayudarlos a asustar a los depredadores.

Los fotógrafos que buscan bioluminiscencia en Nueva Zelanda, muchos de los cuales tienen trabajos diurnos, dicen que el verano suele ser el mejor momento para detectarla. (El verano va de diciembre a marzo en el hemisferio sur). Las noches después de las tormentas son mejores, dicen, porque el agua que corre de la tierra hacia el océano a menudo incluye material rico en nutrientes que atrae a las algas.

El Sr. Davison, desarrollador de productos para una empresa de tecnología, tiene un método para encontrar bioluminiscencia. Primero estudia imágenes satelitales para identificar la proliferación de algas frente a la costa. Luego analiza otros indicadores, como la dirección del viento y los patrones de las mareas, para predecir dónde pueden brillar las aguas.

Aunque es una excepción. Otros fotógrafos confían principalmente en una mezcla de suerte, intuición y el consejo ocasional de los vecinos que ven chispas azules durante los paseos por la playa.

«Si soy completamente honesto, probablemente ocho de cada 10 veces que lo capturo es por casualidad o simplemente un presentimiento de que podría estar presente», dijo Grant Birley, de 48 años, que trabaja en la industria de la ortopedia y a menudo se detiene para fotografiar bioluminiscencia durante su viaje de dos horas a lo largo de la costa de la Isla Norte de Nueva Zelanda. «No es una conjetura educada en absoluto».

Una fuente de inteligencia es un grupo privado de Facebook que se creó hace dos años para que la gente del área de Auckland hablara sobre avistamientos de bioluminiscencia. Ahora tiene más de 7000 miembros y da la bienvenida a unos 2000 nuevos cada verano, dijo Stacey Ferreira, una de las administradoras del grupo.

La Sra. Ferreira dijo que creó el grupo para que otros pudieran «marcar el hermoso fenómeno de sus listas de deseos», como lo hizo en 2020. «¡Ha sido genial!» ella escribió en un correo electrónico. “Se han unido personas de todos los orígenes: entusiastas de la fotografía talentosos, investigadores de bioluminiscencia, científicos, familias y todos los demás”.

Para los «buscadores de biotecnología», encontrar el brillo es solo el comienzo del proceso de capturar una imagen memorable. Después de llegar a una playa, normalmente colocan trípodes en las olas y pasan horas disparando, a veces en una oscuridad casi total, mientras las manchas azules parpadean intermitentemente en la orilla. A veces, el parpadeo se apaga después de unos minutos y se van a casa con las manos vacías.

Cuando la «biografía» está presente, un desafío clave es decidir cuánto tiempo exponer una imagen. El Sr. Birley dijo que el tiempo puede oscilar entre un segundo y casi dos minutos y que podría ser difícil verificar sobre la marcha, al mirar una pequeña pantalla de cámara, para ver si los tiempos de exposición son correctos.

Otro desafío es que las imágenes de bioluminiscencia a veces incluyen detalles que no eran visibles cuando se hizo clic en el obturador. Esto se debe a que una cámara ve mucho más que a simple vista, especialmente en largas exposiciones nocturnas.

“Durante el día miras y dices: ‘Hay un árbol y una puesta de sol y un acantilado y me moveré hacia la izquierda’”, dijo Alistair Bain, de 38 años, un maestro de secundaria que vive cerca de Birley en el suburbano. Península de Whangaparaoa, al norte del centro de Auckland. «No tienes nada de eso por la noche».

A pesar de todos los desafíos, los fotógrafos dicen que cazar bioluminiscencia es gratificante en parte porque el fenómeno es infinitamente sorprendente.

Una noche clara, el Sr. Bain condujo unas 40 millas hasta una playa donde esperaba fotografiar la galaxia de la Vía Láctea. Cuando llegó, no solo vio un cielo lleno de estrellas, sino también una costa resplandeciente. “Ese fue uno especial para encontrarlo por accidente”, dijo.

En otra ocasión, el Sr. Davison salió de su auto en una playa con pocas expectativas. Estaba lloviendo y supuso que sería un problema porque las lluvias torrenciales suelen estropear un espectáculo de bioluminiscencia.

Pero en este caso, la lluvia fue lo suficientemente suave como para activar algas brillantes en la superficie del océano hasta donde alcanzaba la vista. Así que agarró su cámara y comenzó a disparar.

“A menos que esté allí, a menos que lo capture, nadie creería, ni siquiera podría imaginar, lo que está presenciando”, dijo Davison. “Por eso me encanta tomar fotos y videos de esto. La mejor manera de compartir lo que has visto es a través del poder de una imagen”.

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