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Las vastas áreas rurales de la India se conectan a la economía digital

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En el último año, se ha visto una transformación dramática en la forma en que los clientes pagan sus compras en Banuri, un pueblo en el estado de Himachal Pradesh, en el norte de la India. Ya sea en una pequeña tienda de comestibles o en un carrito de la calle, en lugar de entregar efectivo, utilizan un sistema simple que consiste en escanear un código en un teléfono inteligente para realizar un pago en línea.

“Incluso si alguien compra solo medio kilo de verduras, puede pagar digitalmente. Hacemos las transacciones más pequeñas”, dijo Nishant Sharma, un vendedor de verduras en Banuri mientras entrega una coliflor a un cliente que cuesta 75 centavos. “Es mucho más fácil que manejar efectivo”.

En los últimos años, una iniciativa gubernamental llamada «India digital» ha ayudado a millones a conectarse a las nuevas tecnologías digitales a medida que el acceso a Internet se expande a áreas distantes. Uno de ellos es un sistema de pagos que está transformando la forma en que se realizan transacciones comerciales minoristas en vastas áreas rurales y pequeñas ciudades, donde viven más de dos tercios de los 1.400 millones de habitantes de la India.

Al igual que las deslumbrantes tiendas de la ciudad, los vendedores ambulantes de las pequeñas tiendas están cambiando a los pagos digitales. Pero en lugar de tarjetas de crédito o débito, utilizan la interfaz de pago unificado de India, conocida popularmente como UPI. Es un sistema de pago que no implica tarifas comerciales y puede usarse para las transacciones más pequeñas para realizar transferencias instantáneas entre cuentas bancarias. Fue desarrollado bajo la iniciativa del Banco Central de la India.

“Es la facilidad de la tecnología y la reducción general en el costo de transacción lo que ha hecho que este sistema sea popular. Se lleva a cabo con el clic de un botón, es rentable y fácil de administrar”, dijo el economista NR Bhanumurthy, vicecanciller de la DR Ambedkar School of Economics University en Bengaluru. “Ciertamente es una gran transformación de lo que hicimos en el pasado y ha cambiado la forma en que hacemos negocios”.

Su expansión también se ha visto favorecida por un impulso masivo en los últimos años para atraer a más personas al sistema bancario. Más del 80% de los adultos ahora tienen cuentas bancarias, en comparación con solo un tercio de los adultos hace algunos años. Los teléfonos inteligentes asequibles que cuestan tan solo $ 50 están en manos de aproximadamente 750 millones de personas. La pandemia de COVID-19, cuando se desaconsejaron las transacciones en efectivo, también llevó a muchos a cambiarse a los pagos digitales.

“El Movimiento India Digital puede generar cambios revolucionarios en la India y en la vida del hombre común”, dijo el primer ministro Narendra Modi en un discurso del Día de la Independencia el lunes. Según el líder indio, el 40% de las transacciones digitales en tiempo real realizadas en el mundo ahora tienen lugar en la India.

Ya sea en grandes pueblos, ciudades o pequeños pueblos, el sector minorista de la India está dominado por millones de pequeñas tiendas y comercios, que durante décadas solo hicieron negocios en efectivo.

La velocidad y la escala con la que están adoptando el nuevo sistema de pago son evidentes en el pueblo de Banuri. El dueño de una farmacia, Akhilesh Sharma, dijo que alrededor del 70% de sus clientes pagan en línea. Le ha facilitado la vida.

“Cada vez que abro la aplicación PhonePe o Google Pay, todas las transacciones se realizan en mi cuenta comercial”, dijo Sharma. “En efectivo, tengo que contar el dinero al final del día, y es un proceso un poco largo. Luego tengo que ir al banco y depositar el efectivo”.

Los economistas dicen que los pagos digitales impulsan los negocios al facilitar las transacciones. Los residentes de pueblos y ciudades pequeñas, especialmente los clientes más jóvenes, también están descubriendo los beneficios de no usar efectivo.

“No tengo que preocuparme por llevar dinero”, dijo Vikas Sharma, residente de Palampur. “Antes, cuando fui a un lugar lleno de gente, me preocupaba que me robaran la billetera. Ahora todo lo que necesito es mi teléfono”.

Las transacciones digitales son solo uno de los beneficios que Internet ha brindado a las personas que viven en áreas periféricas. Para las personas mayores, como Romesh Dogra, un empleado del gobierno jubilado, el mayor beneficio es conectarse a través de videollamadas con sus tres hijas que viven fuera de su distrito.

“Me energizo todos los días cuando hablo con mis nietos”, dijo Dogra, un funcionario jubilado. “Puedo verlos crecer. La vida se ha vuelto buena”.

Todavía hay brechas para conectarse: las velocidades de Internet pueden representar un desafío, especialmente en pueblos y ciudades pequeñas. Y aunque la cantidad de personas con acceso a Internet se ha duplicado a casi 700 millones en los últimos cinco años, millones todavía no están conectados. Pero con un progreso rápido, es posible que la huella digital de la India no tarde mucho en expandirse.

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