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Los elefantes del bosque merodeadores de Gabón ponen a prueba la paciencia del público con la agenda verde

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Los elefantes del bosque son más pequeños que sus primos de la sabana africana, pero en Gabón sus destructivas incursiones en los campos de los agricultores están teniendo un impacto enorme en el apoyo al gobierno y su agenda de conservación.

Con más del 10% de su tierra protegida en parques nacionales, Gabón se ha convertido en el principal bastión en África central para los elefantes de bosque en peligro crítico, cuya abundancia relativa y hábitos merodeadores están socavando los esfuerzos para protegerlos allí, advierten las autoridades y los científicos.

El conflicto de larga data se ha vuelto notablemente más agudo en los últimos años: 2021 vio las protestas contra elefantes más generalizadas hasta el momento por parte de los agricultores de Gabón, según el Ministerio de Medio Ambiente.

«Algunas personas ya no pueden cultivar, los elefantes se están comiendo gran parte de sus cultivos», dijo a Reuters el ministro de Medio Ambiente, Lee White. «Se ha convertido en un tema político y está erosionando el apoyo a la conservación y al presidente (y) al gobierno».

Justo en las afueras de la capital, Libreville, troncos de árboles astillados, maleza pisoteada y tierra revuelta marcan el lugar donde un elefante paseaba por el bosque.

Cuando se acercan a las aldeas, estas excavadoras naturales pueden arrasar con cultivos cuidadosamente cuidados en tan solo unas pocas horas.

«Puedes ver cómo la gente se enoja y, a veces, mata a los elefantes», dijo el guía Djakel Matotsi mientras seguía las huellas de los elefantes en el Parque Nacional Pongara.

ARCHIVO: Elefantes vistos a través de una espesa vegetación en el bosque del Parque Nacional Pongara, cerca de Libreville, Gabón, el 16 de octubre de 2021.

Cada año se matan hasta 50 elefantes por venganza o en defensa propia, mientras que los elefantes han matado a unas 10 personas en los últimos dos años y medio, según el Ministerio de Medio Ambiente, que dice que no hay datos suficientes para cuantificar -Tendencias a plazo.

Las redadas están provocando un aumento de los precios de los alimentos, estimulando el éxodo rural y aumentando la percepción de que las autoridades dan prioridad a los intereses de los elefantes mientras hacen poco para apoyar a alrededor de un tercio de los gaboneses que viven en la pobreza, dijo Oliwina Boudes, directora de una asociación de mujeres agricultoras.

«Todas las comunidades rurales albergan este sentimiento», dijo a Reuters.

Necesidad de distensión

La necesidad de una distensión es clara. Gabón es el hogar de 95.000 o 60-70% de todos los elefantes africanos del bosque, que se enfrentan a un declive dramático en otros lugares, según mostró un estudio publicado en Global Ecology and Conservation en diciembre. Manejar estos rebaños mientras se promueve el desarrollo rural en Gabón es de «importancia crítica para la persistencia de la especie», dijo.

Después de consultas a nivel nacional en 2021, las autoridades están implementando nuevas iniciativas este año para tratar de lograr este equilibrio.

Para abordar la falta de datos sobre las perturbaciones de los elefantes, el ministerio lanzó una base de datos y una aplicación para rastrear y verificar las quejas, mientras que, por primera vez, el gobierno reservó $ 4,5 millones en el presupuesto de este año para compensar a los agricultores por los cultivos destruidos.

ARCHIVO: Se ven elefantes en el borde del bosque en el Parque Nacional Pongara, cerca de Libreville, Gabón, el 16 de octubre de 2021.

ARCHIVO: Se ven elefantes en el borde del bosque en el Parque Nacional Pongara, cerca de Libreville, Gabón, el 16 de octubre de 2021.

El gobierno también está permitiendo que la organización benéfica Space for Giants (SfG) pruebe cercas eléctricas repelentes de elefantes alrededor de los campos, personalizadas para simplificar su instalación y mantenimiento en las condiciones del bosque tropical.

Las 57 vallas de un solo hilo instaladas hasta ahora han repelido todas las interacciones con los elefantes, dijo SfG en junio. Planea instalar 500 para fin de año si puede obtener los fondos.

Incluso con las cercas, el gobierno deberá hacer más para ayudar a los granjeros a lidiar con los elefantes mientras persigue su plan ‘Green Gabon’ para el desarrollo sostenible, dijo John Poulsen, ecologista de elefantes en la Universidad de Duke, quien está ayudando a SfG a evaluar el impacto de la juicio de valla.

Dijo que el gobierno podría potencialmente desplegar agentes en el campo para ayudar a mantener a los elefantes problemáticos lejos de las aldeas y brindar capacitación para que las comunidades puedan lidiar mejor con los animales problemáticos.

«Si tienen esa percepción de que los elefantes son tan malos… afecta absolutamente su perspectiva y voluntad de trabajar con el gobierno y con otros esfuerzos de conservación», dijo.

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