Los 'molinos de pastillas' de Florida eran 'gas en el fuego' de la crisis de opioides


FORT LAUDERDALE, Fla. (AP) – Florida sobrevive gracias al turismo, pero hace una década miles de visitantes hacían frecuentes viajes al estado para no visitar sus parques temáticos o playas. En su lugar, vinieron por analgésicos baratos y fáciles de venta que se vendieron en clínicas ambulantes sin escrúpulos.

Por un tiempo, pocos en la autoridad hicieron mucho al respecto, a pesar de que todo se hizo a la intemperie con poca supervisión.

Las clínicas se iniciaron en la década de 1990 y comenzaron a proliferar aproximadamente en 2003, sus estacionamientos se llenaron de vehículos con matrículas deportivas de Ohio, Kentucky, Virginia Occidental y otros lugares. Los clientes fueron atraídos por carteles en las carreteras interestatales del sur que anunciaban un alivio rápido y fácil: código para “Somos un molino de pastillas y estamos listos para negociar”.

Los médicos de las clínicas no hicieron trabajo de diagnóstico. Acaban de firmar recetas y enviaron a los “pacientes” a las farmacias de las clínicas para comprar oxicodona y otros narcóticos a $ 10 por píldora, solo en efectivo. Algunos turistas de la fábrica de píldoras visitarían una docena o más de clínicas antes de regresar a casa con miles de píldoras, que se venderían a sus vecinos por hasta $ 100 cada una. En pocos días, muchos se dirigieron nuevamente al sur para comprar más.

Los prósperos “molinos de pastillas” ayudaron a sembrar una epidemia de sobredosis que terminó devastando a muchas de las comunidades donde se enviaron las pastillas. La publicación de esta semana de datos federales que muestran el flujo de opioides recetados a lo largo de los EE. UU. Desde 2006 hasta 2012 ha vuelto a centrar la atención en la industria del molino de pastillas de Florida, que en retrospectiva proporcionó una alarma de incendio a todo volumen sobre una crisis que eventualmente cobraría miles de vidas todos los años.

“Se podría pensar que los fabricantes habían encendido el fuego, y los distribuidores y los molinos de pastillas realmente estaban echando gas sobre el fuego”, dijo Andrew Kolodny, quien investiga la adicción en la Universidad de Brandeis.

Lindsay Acree, profesora asistente de la Universidad de Charleston en West Virginia, dijo que el gasoducto a Florida brindaba un fácil acceso a grandes cantidades de medicamentos para las personas que ya estaban enganchadas a ellos.

“Era muy, muy accesible y muy, muy barato si los obtenían de Florida”, dijo.

Según el pico de las clínicas en 2010, 90 de los 100 principales prescriptores de opioides del país eran médicos de la Florida, según funcionarios federales, y el 85 por ciento de la oxicodona del país se recetaba en el estado. Solo ese año, se vendieron alrededor de 500 millones de pastillas en Florida. La cantidad de personas que murieron en Florida con oxicodona u otro opioide recetado en su sistema llegó a 4,282 en 2010, cuatro veces más que en 2000, y 2,710 de las muertes se consideraron sobredosis, según un informe estatal de médicos forenses.

Incluso hoy en día, la Florida lucha contra la adicción a los opiáceos. El estado solo fue superado por Ohio en el número de muertes por sobredosis relacionadas con opioides en 2017, el año más reciente para el cual se dispone de cifras oficiales.

Las fábricas de pastillas de Florida “abrieron rápido y furioso porque había muy poca regulación … y la mayoría de las autoridades no estaban capacitadas para manejar el movimiento de drogas legales con fines ilegales”, dijo Lisa McElhaney, entonces investigadora de narcóticos del alguacil en el condado de Broward. , el epicentro del boom del molino de pastillas.

“Nuestras leyes se orientaron hacia sus drogas tradicionales en la calle: cocaína, heroína, marihuana, metanfetamina, y no tanto en medicamentos recetados”.

El narcotraficante de Ohio, Gerald Dixon, dijo durante una entrevista en la prisión de 2012 con The Associated Press que visitaría las clínicas de Florida, les diría a los médicos que los años de levantamiento de pesas y boxeo lo habían dejado con dolor, y luego le recetarían pastillas, generalmente sin examen. Se llevaría las pastillas a casa para vender.

“Se trata de efectivo, efectivo, efectivo”, dijo entonces sobre los médicos de la fábrica de pastillas. “Vaya, pague el dinero y ellos volverán y dirán: ‘Sí, tienes razón, te lastimaron'”.

Una tormenta perfecta ayudó a que las fábricas de pastillas de Florida despegaran a principios de la década de 2000, dijo McElhaney, quien ahora es presidente de la Asociación Nacional de Investigadores de Desvío de Drogas.

Otros estados estaban implementando sistemas computarizados para rastrear la venta de narcóticos legales, pero Florida no lo hizo. Eso permitió que los operadores sin escrúpulos pasaran desapercibidos. El estado también permitió a los médicos y clínicas vender los medicamentos que recetaban.

Y, dijo, hubo las consecuencias de los ataques de Al Qaeda en 2001. Las políticas federales que restringen la seguridad fronteriza que impedía que los terroristas y las armas ingresaran al país también redujeron el comercio de heroína.

Los distribuidores de opioides necesitaban encontrar un sustituto para abastecer a sus clientes y se enteraron de que Florida era el lugar para los analgésicos recetados; Los anuncios aparecieron en Internet y en periódicos alternativos.

Con gran parte de Estados Unidos luchando económicamente incluso antes de la Gran Recesión, las personas estaban dispuestas a arriesgarse a viajar a Florida para comprar pastillas para vender por enormes ganancias en casa.

“Si cerramos una clínica, podríamos ver a los pacientes, literalmente una ola, acudir a otro médico de boca en boca. Era un negocio de pago en efectivo, y era un gran negocio ”, dijo McElhaney.

McElhaney y otros intentaron que la Legislatura endureciera las leyes del estado, pero los legisladores se resistieron. Una razón podría ser que las compañías farmacéuticas se convirtieron en actores importantes en la política estatal. Entre 2006 y 2015, los fabricantes de medicamentos que producen opioides gastaron casi $ 4 millones en Florida en contribuciones de campaña y cabildeo, según mostró una investigación conjunta realizada en 2016 por The Associated Press y el Center for Public Integrity. Los republicanos, que controlan el estado, recibieron casi $ 3 millones, mientras que los demócratas obtuvieron casi $ 1 millón.

“La parte más difícil fue tomar las manos de los miembros de la familia que perdieron hijos, y no solo uno, algunas familias perdieron dos y tres, y lo primero que se les escapó fue: ‘¿Por qué se les permite a los médicos hacer esto?'”, Dijo McElhaney. .

La marea se volvió contra las fábricas de pastillas de Florida en 2011, cuando la presión en los medios de comunicación y el público alcanzó una masa crítica después de varias investigaciones de la industria en los periódicos y la televisión.

El nuevo gobernador republicano, Rick Scott, revirtió su oposición y aceptó un sistema estatal de rastreo de narcóticos. La nueva fiscal general republicana elegida, Pam Bondi, hizo de los molinos de pastillas una prioridad absoluta, y la Legislatura endureció las leyes estatales sobre drogas. Eso incluía una prohibición de los médicos y clínicas que dispensan opioides en el lugar, que es donde se hizo la gran cantidad de dinero, y estableció límites en la cantidad de píldoras que la mayoría de los pacientes podrían recibir.

La policía recibió $ 3 millones para atacar a las fábricas de pastillas que violaron las nuevas leyes.

El impacto fue inmediato: dentro de un año, el número de clínicas de tratamiento del dolor registradas en el estado se redujo de 921 a 441 y, para 2014, había 371. Jim Hall, un epidemiólogo de Nova Southeastern University que estudia los problemas de drogas de la Florida No cerró voluntariamente ni cumplió con las nuevas leyes que fueron allanadas.

“Golpearían 16 o 20 al día”, dijo Hall.

Pero mientras los molinos de pastillas se cerraron, su legado es la actual crisis de la heroína. Los adictos a los opiáceos volvieron a la heroína luego de que los cárteles extranjeros aprendieron a evitar la seguridad posterior al 11 de septiembre, dijeron Hall y McElhaney.

En 2018, debido al abuso de heroína y su prima sintética aún más letal, el fentanilo, la tasa de mortalidad por opioides en Florida alcanzó 25 muertes por cada 100,000 residentes, según el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, un salto del 67% desde el pico de la crisis de la fábrica de píldoras .

Hall dijo que cada día que se abrían los molinos de pastillas creaban más adictos, y esas cifras habrían seguido aumentando si no hubieran sido atacadas. Los molinos de pastillas, dijo, eran “la puerta de entrada”.

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El escritor de Associated Press Geoff Mulvihill en Cherry Hill, Nueva Jersey, contribuyó a este informe.

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