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Máxima inflación en 40 años

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El costo total de la gasolina, los alimentos y otros artículos cotidianos está aumentando a su ritmo más rápido en más de 40 años. Y los expertos no pueden decir con confianza si los aumentos de precios se acelerarán o desacelerarán en los próximos meses.

La tasa de precios acelerada, en otras palabras, la inflación, alcanzó el 8,5 por ciento en marzo con respecto al año anterior, según un informe federal publicado ayer. Ese fue el aumento más rápido desde 1981.

El aumento de los precios de la gasolina impulsó más de la mitad del aumento de marzo, en gran parte debido a la guerra en Ucrania y las sanciones posteriores a Rusia, un importante productor de petróleo y gas. Pero los costos de otros bienes, incluida la vivienda, también aumentaron significativamente en marzo.

El problema es el mismo que ha sido durante el último año: las cadenas de suministro no están a la altura de la elevada demanda de los consumidores. “Es realmente un desequilibrio más amplio entre la oferta y la demanda”, me dijo mi colega Jeanna Smialek, que cubre la economía.

Posteriormente, la vida estadounidense es más cara, con aumentos en los precios que hasta ahora superan las ganancias en los salarios.

En respuesta, la Reserva Federal, el banco central de EE. UU., está elevando las tasas de interés para aumentar el costo de pedir dinero prestado. El objetivo es frenar la economía y, por tanto, la inflación.

Pero a algunos expertos les preocupa que la Fed se esté moviendo con demasiada lentitud y que su enfoque podría obligarla a tomar medidas más drásticas para controlar los precios en el futuro. El escenario de pesadilla: la Fed tiene que hundir la economía, como lo hizo en la década de 1980 al aumentar agresivamente las tasas de interés, para acabar con la inflación obstinadamente alta.

Dado lo que está en juego, hoy quiero analizar las razones por las que la inflación podría mantenerse alta y las razones por las que podría no hacerlo durante los próximos meses.

La Reserva Federal tiene como objetivo una tasa de inflación de aproximadamente el 2 por ciento anual, tratando de lograr un equilibrio de altos niveles de empleo sin aumentos de precios desbocados. Pero la inflación es mucho más alta en este momento, y también está mayor que en los Estados Unidos que en Europa y otros países desarrollados. Hay razones para creer que esto seguirá siendo un problema durante algún tiempo.

Los eventos inesperados han interrumpido las líneas de suministro durante los últimos años y podrían volver a hacerlo. La invasión rusa de Ucrania ya ha provocado que los precios del gas se disparen. Debido a que Ucrania es un importante productor de alimentos, la guerra también ha aumentado los precios de los alimentos y puede continuar haciéndolo.

Covid ha distorsionado las líneas de suministro desde 2020, y futuras variantes y brotes podrían hacer lo mismo. Eso ya está sucediendo en China, donde algunos lugares se están cerrando para tratar de contener nuevos brotes, lo que podría interrumpir el flujo de productos del mayor fabricante del mundo.

“Covid es la raíz de todos los males”, me dijo Claudia Sahm, economista del Jain Family Institute. “Ha sido extremadamente disruptivo y trágico en la vida de las personas. También ha sido disruptivo en sus medios de vida”.

Cuanto más se prolonguen estas interrupciones, más tiempo esperarán los estadounidenses que la inflación se convierta en una parte habitual de la vida y, como resultado, podría empeorar la inflación.

Considere los salarios: si las personas esperan una inflación alta, exigirán salarios más altos. Pero para pagar salarios más altos, es probable que los empleadores pasen ese costo a los consumidores cobrándoles precios más altos. Los salarios más altos también podrían significar una mayor demanda, porque la gente tendrá más dinero para gastar. Esta “espiral de salarios y precios”, como la llaman los economistas, fue uno de los principales contribuyentes a la alta inflación en la década de 1970.

Algunos expertos son optimistas. Creen que la inflación podría empezar a bajar a finales de este año. “La Reserva Federal es muy capaz de reducir la inflación”, dijo Adam Ozimek, economista jefe del Grupo de Innovación Económica. “Dicho esto, creo que hay mucho riesgo”.

Un indicio positivo del informe de ayer: el índice de inflación subyacente, que mide los precios excluyendo los costos más volátiles de alimentos y energía, aumentó a un ritmo más lento en marzo que en meses anteriores. Eso podría sugerir que la inflación está llegando a su punto máximo.

Los precios de la gasolina también han bajado un poco desde un pico en marzo. Parte de eso se debe a los bloqueos de China, que mantienen a muchos consumidores potenciales en casa. Con el tiempo, el mundo también puede adaptarse al impacto de la guerra de Ucrania en los mercados de petróleo y gas. Occidente, por ejemplo, podría encontrar alternativas al petróleo y el gas rusos, como más perforaciones estadounidenses o fuentes de energía limpia, para llenar los vacíos actuales en el suministro.

Y la guerra podría terminar, reduciendo cualquier impacto adicional en los mercados globales.

Mientras tanto, los casos de Covid están disminuyendo en todo el mundo. Si las posibles olas futuras no causan interrupciones importantes, la inflación podría enfriarse a medida que las líneas de suministro vuelvan a la normalidad.

La administración Biden está tomando algunas medidas por separado, como liberar petróleo de las reservas estratégicas y permitir las ventas de gas a base de etanol durante el verano. Pero se espera que los efectos de esos movimientos sean pequeños.

La demanda de los consumidores también podría caer. Los precios más altos podrían desalentar algunos gastos. Y el dinero extra de los paquetes de estímulo económico de los últimos años, que según algunos expertos ayudaron a impulsar la inflación, se está agotando, dejando a los estadounidenses con menos dinero para gastar.

Todo eso, junto con las acciones de la Reserva Federal, podría poner a la economía en un mejor equilibrio entre oferta y demanda en los próximos meses.

  • Los asesinatos por ira al volante en los EE. UU. se han disparado durante el año pasado. “Ahora, en lugar de levantar el dedo, sacan el arma y disparan”, dijo el alcalde de Houston.

Terminar con el apoyo de Estados Unidos a las vacunas globales es increíblemente miope, michelle goldberg argumentar.

Bret Stephens sobre cómo Estados Unidos debería responder si Rusia usa armas químicas.

En “5 minutos que te harán amar…”, The Times pide a músicos, críticos y expertos que recomienden una canción de un determinado estilo musical. La última edición explora un área menos conocida: la música renacentista.

“Queríamos arrojar luz sobre la música que probablemente no escuchará en su sinfónica local”, nos dijo Zachary Woolfe, crítico de música clásica de The Times. “Hay una variedad increíble en las composiciones de los siglos XV y XVI, pero esta selección se enfoca en algunas de las escrituras corales más hermosas que se hayan hecho”.

Las canciones de la lista evocan la imaginación del oyente sobre la vida hace siglos. En muchos de ellos, las armonías celestiales suenan como si estuvieran resonando en una catedral. Otros son divertidos y sorprendentes: «Come, sirrah Jack, ho», una alegre oda a beber y fumar, es como una noche en una taberna. Escucha ese, y muchos más.


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