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Museo del Reino Unido acuerda devolver bronces de Benin saqueados a Nigeria

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Un museo de Londres acordó el domingo devolver una colección de bronces de Benin saqueada a fines del siglo XIX de lo que ahora es Nigeria, ya que las instituciones culturales de Gran Bretaña se ven presionadas para repatriar los artefactos adquiridos durante la era colonial.

El Museo y Jardines Horniman en el sureste de Londres dijo que transferiría una colección de 72 artículos al gobierno de Nigeria. La decisión se produce después de que la Comisión Nacional de Museos y Monumentos de Nigeria solicitara formalmente la devolución de los artefactos a principios de este año y luego de una consulta con miembros de la comunidad, artistas y escolares en Nigeria y el Reino Unido, dijo el museo.

«La evidencia es muy clara de que estos objetos fueron adquiridos a la fuerza, y la consulta externa apoyó nuestra opinión de que es tanto moral como apropiado devolver su propiedad a Nigeria», dijo Eve Salomon, presidenta del consejo de administración del museo, en un comunicado. «El Horniman se complace en poder dar este paso, y esperamos trabajar con el NCMM para asegurar el cuidado a largo plazo de estos preciosos artefactos».

La colección de Horniman es una pequeña parte de los 3000 a 5000 artefactos tomados del Reino de Benin en 1897 cuando los soldados británicos atacaron y ocuparon la ciudad de Benin mientras Gran Bretaña expandía su influencia política y comercial en África Occidental. Solo el Museo Británico tiene más de 900 objetos de Benin, y los Museos Nacionales de Escocia tienen otros 74. Otros se distribuyeron a museos de todo el mundo.

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Los artefactos incluyen placas, figuras de animales y humanos, y artículos de ajuar real hechos de latón y bronce por artistas que trabajan para la corte real de Benin. El término general Bronces de Benin se aplica a veces a artículos hechos de marfil, coral, madera y otros materiales, así como a las esculturas de metal.

Aumento de la demanda de devoluciones

Países como Nigeria, Egipto y Grecia, así como pueblos indígenas desde América del Norte hasta Australia, exigen cada vez más la devolución de artefactos y restos humanos en medio de una reevaluación global del colonialismo y la explotación de las poblaciones locales.

Nigeria y Alemania firmaron recientemente un acuerdo para la devolución de cientos de bronces de Benin. Eso siguió a la decisión del presidente francés Emmanuel Macron el año pasado de firmar más de 26 piezas conocidas como los Tesoros de Abomey, obras de arte invaluables del reino de Dahomey del siglo XIX en el actual Benin, un pequeño país que se encuentra justo al oeste de Nigeria.

Pero las instituciones británicas han sido más lentas en responder.

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El Ministerio Federal de Información y Cultura de Nigeria solicitó formalmente al Museo Británico que devolviera sus Bronces de Benin en octubre del año pasado.

El museo dijo el domingo que está trabajando con varios socios en Nigeria y está comprometido con una «investigación abierta y exhaustiva» de la historia de los artefactos de Benin y el saqueo de la ciudad de Benin.

«El museo está comprometido con el compromiso activo con las instituciones nigerianas en relación con los Bronces de Benin, incluida la búsqueda y el apoyo de nuevas iniciativas desarrolladas en colaboración con socios y colegas nigerianos», dice el Museo Británico en su sitio web.

BLM inspira al museo a ‘reiniciar’

El Museo Horniman también tiene sus raíces en la Era del Imperio.

El museo abrió sus puertas en 1890, cuando el comerciante de té Frederick Horniman abrió su colección de artefactos de todo el mundo para que el público los vea.

En medio del movimiento Black Lives Matter, el museo se embarcó en una «agenda de reinicio», que buscaba «abordar problemas de larga data de racismo y discriminación dentro de nuestra historia y colecciones, y la determinación de establecernos en un curso más sostenible para el futuro.»

El sitio web del museo reconoce que la participación de Frederick Horniman en el comercio de té chino significó que se benefició de los bajos precios debido a la venta de opio en China por parte de Gran Bretaña y el uso de mano de obra mal remunerada y, a veces, forzada.

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El Horniman también reconoce que posee artículos «obtenidos a través de la violencia colonial».

Estos incluyen la colección de Bronces de Benin de Horniman, que comprende 12 placas de latón, así como un retablo de gallo de latón, objetos ceremoniales de marfil y latón, campanas de latón y una llave del palacio del rey. Los bronces se exhiben actualmente junto con información que reconoce su expulsión forzosa de la ciudad de Benin y su estado impugnado.

«Reconocemos que estamos al comienzo de un viaje para ser más inclusivos en nuestras historias y nuestras prácticas, y hay mucho más que debemos hacer», dice el museo en su sitio web. “Esto incluye revisar el futuro de los cobros que se tomaron por la fuerza o en transacciones desiguales”.

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