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Nicholas Evans, autor de ‘The Horse Whisperer’, muere a los 72 años

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Nicholas Evans, el periodista británico convertido en autor cuya novela convertida en película, «The Horse Whisperer», rompió récords editoriales y cinematográficos, junto con los corazones de los lectores que convirtieron el libro en un éxito de ventas en 20 países, murió el 9 de agosto a las su casa en Londres. Tenía 72 años.

La causa fue un infarto, dijo su antiguo agente, Caradoc King.

En 1993, el Sr. Evans, a los 43 años, estaba arruinado y a la deriva. Había estado trabajando como periodista y realizador de documentales, y había pasado dos años en un proyecto cinematográfico que finalmente fracasó, cuando comenzó a buscar una idea para una novela. Quizás no fue la fórmula más ganadora para el éxito mundial, como señaló en retrospectiva en su sitio web: «¿Por qué una novela debut de un autor desconocido tendría más posibilidades de despegar que una película?»

Sin embargo, había encontrado un tema intrigante: el arte místico y varonil de los susurros de caballos. Su fuente fue un herrador, y el Sr. Evans pronto aprendió que la vocación de calmar a los caballos tenía una larga historia que se remontaba a siglos atrás.

En Inglaterra, sin embargo, los asuntos relacionados con los caballos tienen demasiado bagaje de clase, como él dijo, por lo que buscó su historia en el oeste americano. Salió triunfante cuando conoció a Tom Dorrance, un vaquero lacónico de unos 80 años, y lo vio calmar a una yegua frenética en California. Luego encontró a otros dos vaqueros que practicaban la misma magia convincente y comenzó a crear un personaje inspirado en estos tres hombres.

El Sr. Evans se sentó y escribió unas 150 páginas de lo que se convertiría en «The Horse Whisperer», una telenovela sobre una niña y su caballo que son atropellados por un camión, y lo que sucede cuando su madre, editora de una revista de la Costa Este encuentra un susurrador de caballos en Montana para curar su trauma.

La curación que sobreviene involucra más que el caballo. El Sr. Evans le mostró su borrador al Sr. King, quien envió el manuscrito parcial a varias editoriales de camino a la feria del libro de Frankfurt ese año. De repente, el Sr. Evans estaba en medio de una vorágine de ofertas, haciendo malabarismos con ofertas de Hollywood y de editoriales de libros en ambos lados del Atlántico.

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Cuando Bob Bookman, el agente de la Agencia de Artistas Creativos que negociaba la venta de los derechos de la película, le preguntó a Evans qué quería, éste propuso unos modestos 50.000 dólares. “Creo que podemos obtener $3 millones”, dijo Bookman, como informó Sarah Lyall de The New York Times. Y lo hicieron. El estudio de cine de Hollywood Pictures y Robert Redford, Wildwood Pictures, ganó la licitación, en ese momento la mayor cantidad jamás pagada por los derechos de una primera novela (casi $ 6 millones en dinero de hoy). El anticipo del libro norteamericano del Sr. Evans, de $3.15 millones de Dell Publishing, estableció otro récord.

Crédito…sin crédito

Entonces el Sr. Evans tuvo que terminar el libro. Le dijo a la Sra. Lyall que se había vuelto mórbidamente supersticioso: dejó de andar en bicicleta y tomó el carril lento cuando conducía. Lo que no reveló, ni siquiera a su agente, fue que le habían diagnosticado un melanoma.

No obstante, sobrevivió y prosperó. El libro, que se publicó en 1995, fue un éxito de ventas mundial que se tradujo a 40 idiomas, aunque los críticos lo criticaron por su melodrama. Michiko Kakutani, escribiendo en The New York Times, la llamó «una novela romántica cursi, adornada con alguna tontería sentimental sobre la vida emocional de los animales y muchas tonterías wallerescas sobre hombres y mujeres».

“Casi lo único que falta”, agregó, “es una foto de Fabio en la portada”.

La película, que se estrenó en 1998, recibió críticas más favorables y un modesto éxito de taquilla, gracias al poder estelar y la mano firme del Sr. Redford como director. Entregó una versión más restringida de la historia del Sr. Evans, interpretando a Tom Brooker, el susurrador de caballos. Kristin Scott Thomas fue Annie MacLean, la madre, y Scarlett Johansson interpretó a Grace, la hija. Sam Neill era el marido cornudo de Annie. La versión del Sr. Redford terminó de manera bastante ambigua; El Sr. Evans había elegido una ruta más conflictiva y al principio estaba molesto por el cambio.

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Para bien o para mal, el Sr. Evans, sin saberlo, había introducido la palabra «susurrador» en el léxico popular como un término general para los expertos que pueden domesticar criaturas complicadas, como bebés.

“Fue un evento extraordinario”, dijo el Sr. King, recordando el frenesí que rodeaba la novela del Sr. Evans. “Era simplemente la magia de la historia. Esa fue la cosa.

Nicholas Evans nació el 26 de julio de 1950 en Worcestershire, en las West Midlands de Inglaterra. Estudió derecho en la Universidad de Oxford, graduándose con un First, los más altos honores. Trabajó como periodista para periódicos y televisión y produjo un programa semanal de actualidad. En la década de 1980 realizó documentales sobre los artistas David Hockney y Francis Bacon, la escritora Patricia Highsmith y el cineasta David Lean, entre otros.

Siguió a “The Horse Whisperer” con tres novelas más, todas superventas. “The Divide” (2005), explora lo que condujo a la muerte de una joven cuyo cuerpo se encuentra en un arroyo de montaña congelado. La historia se inspiró, le dijo a The Associated Press, en sus propios interrogatorios sobre las causas de las rupturas en un matrimonio: un matrimonio que se desmorona es la historia de fondo del libro. Su propio matrimonio de 25 años había terminado recientemente, dijo.

Al igual que sus personajes, el Sr. Evans era un ávido amante de la naturaleza, un encantador parecido a Bill Nighy que esquiaba y caminaba. Y en agosto de 2008 pareció caer en la trama de una de sus propias historias, un idilio familiar convertido en casi tragedia.

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Él y su segunda esposa, Charlotte Gordon Cumming, una cantautora, se estaban quedando con el hermano de ella, Alastair Gordon Cumming, y su esposa, Lady Louisa, en las Tierras Altas de Escocia. Habían recogido y disfrutado de una comida de hongos silvestres, que resultaron ser venenosos. Los cuatro se enfermaron y sus riñones pronto fallaron. El Sr. Evans, la Sra. Gordon Cumming y su hermano requirieron años de diálisis y riñones nuevos. Lauren, la hija del Sr. Evans, donó uno de los suyos. A la Sra. Gordon Cumming se le ofreció el riñón de la madre del mejor amigo de su hijo, y el del Sr. Cumming provino de un paciente que había muerto. El Sr. Evans se convirtió en patrocinador de una organización benéfica de donación de riñones. La Sra. Gordon Cumming hizo un documental sobre su experiencia.

Los sobrevivientes del Sr. Evans incluyen a su esposa y cuatro hijos, Finlay, Lauren, Max y Harry.

Sus críticas se hicieron más positivas con cada libro. No obstante, tendía a evitar leerlos.

“El negocio de los libros es muy extraño, y la definición misma de ficción literaria versus ficción comercial siempre me ha parecido extraña”, dijo Evans a The Guardian en 2011. “Uno se define por cuántos vende, y el otro por sus ideas y el llamado mérito literario. Y hay todo tipo de suposiciones que se relacionan con esto. Entonces, por ejemplo, si vende toneladas de libros, no es posible que tenga ideas interesantes, temas o cosas que decir. Y por otro lado, si nadie compra el libro, se considera una señal de su estima porque nadie es lo suficientemente brillante como para entenderlo”.

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