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Una víctima de la guerra de Ucrania: el avión más grande del mundo

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Una víctima de la guerra de Ucrania: el avión más grande del mundo
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BUCHA, Ucrania — El día que estalló la guerra, uno de los pilotos más condecorados de Ucrania salió al balcón de su casa de tres pisos para ver una batalla que se desarrollaba en un aeropuerto cercano.

Desde donde estaba parado, el piloto, Oleksandr Halunenko, podía ver las explosiones y sentir los estremecimientos. Los rusos estaban invadiendo su país y estaba preocupado por algo cercano a su corazón.

En un hangar a pocas millas de distancia descansaba el avión más grande del mundo, tan especial que solo se construyó uno. Su nombre es Mriya, pronunciado Mer-EE-ah, que en ucraniano significa El Sueño. Con sus seis motores a reacción, aletas traseras gemelas y una envergadura casi tan larga como un campo de fútbol, ​​Mriya transportó enormes cantidades de carga por todo el mundo, hipnotizando a las multitudes dondequiera que aterrizara. Era una celebridad de los aviones, dicen los entusiastas de la aviación, y muy querido. También era un símbolo preciado de Ucrania.

El Sr. Halunenko fue el primer piloto de Mriya y lo amaba como a un niño. Ha convertido su casa en un santuario Mriya: cuadros, pinturas y maquetas del avión cuelgan en todas las habitaciones.

Pero esa mañana, tuvo un presentimiento terrible.

“Vi tantas bombas y tanto humo”, dijo. “Sabía que Mriya no podría sobrevivir”.

La guerra en Ucrania, que no tiene ni dos meses, ya ha destruido tanto: miles de vidas, familias enteras, felicidad y seguridad para innumerables personas.

Pero también ha destruido cosas materiales que significan mucho: casas quemadas hasta los cimientos; supermercados que alimentaban a comunidades destrozadas por los bombardeos; juguetes y posesiones preciadas quemadas más allá del reconocimiento.

En el caso de Mriya, que recibió un impacto directo durante la batalla fundamental en ese aeropuerto, el daño a la aeronave ha provocado una increíble efusión de lo que solo puede describirse como agravio. Los aficionados a los aviones desconsolados de todo el mundo se están haciendo tatuajes de Mriya. Ha estado circulando una caricatura triste, con lágrimas brotando de los ojos de Mriya.

Pero puede que no haya nadie tan destrozado como Halunenko, que proviene de una generación en la que las emociones no se comparten tan fácilmente.

“Si no fuera un hombre”, dijo, “lloraría”.

Halunenko, de 76 años, nació en la Guerra Fría. Su padre era un capitán del ejército ruso, su madre una campesina ucraniana. Ambos murieron cuando él era joven.

En un internado en el sureste de Ucrania, tomó lecciones de vuelo y descubrió que tenía un don. Se convirtió en piloto de combate MiG-21 y luego en piloto de pruebas soviético de élite. Fue capitán de todo tipo de aeronaves, desde nuevos y elegantes aviones de combate hasta poderosos cargueros, pero nada tan grandioso como lo que pronto volaría.

En la década de 1980, el liderazgo soviético estaba ansioso por volver a la carrera espacial. Los ingenieros diseñaron una nave espacial reutilizable llamada Buran que se parecía al transbordador espacial estadounidense.

Pero los componentes estaban repartidos por todas partes: el transbordador se construyó en Moscú, los cohetes se fabricaron a cientos de kilómetros de distancia y la plataforma de lanzamiento estaba en Kazajstán. La única forma factible de tener todo en el mismo lugar era hacer volar el transbordador y los cohetes en la parte trasera de un avión, uno realmente grande.

Y así, en la planta de producción de la compañía de aviación Antonov en Kiev, la capital de Ucrania, nació Mriya. Hizo su primer vuelo en 1988, con el Sr. Halunenko a los mandos.

Con 276 pies de largo y seis pisos de altura, el avión, designado AN-225, era más grande que cualquier otro en el cielo. Tenía 32 ruedas de aterrizaje y una envergadura de 290 pies. Su peso máximo de despegue se situó en la asombrosa cifra de 1,4 millones de libras, mucho más que un 747 completamente cargado. Su cono de morro se levantó para que objetos grandes, como palas de turbinas o incluso aviones más pequeños, pudieran deslizarse en su vientre cavernoso.

Hay diferentes formas de medir el tamaño, pero los expertos dijeron que Mriya era más largo y pesado que otros aviones gigantes.

“El AN-225 fue absolutamente el avión más grande jamás construido, de cualquier tipo, para cualquier uso”, dijo Shea Oakley, historiadora de aviación en Nueva Jersey. “La gente salía a ver este avión dondequiera que volaba solo para maravillarse con el tamaño de la cosa”.

Halunenko, cuya barba canosa lo hace parecerse a un Ernest Hemingway de avanzada edad, sonrió al recordar un espectáculo aéreo en Oklahoma hace más de 30 años.

“Y nadie sabía dónde estaba Kiev”, se rió.

Mriya no era fácil de volar, especialmente con un transbordador espacial atado a su espalda. Giró en amplios arcos: el Sr. Halunenko extendió los brazos como alas y se balanceó de lado a lado. En tierra era difícil atracar.

Para 2004, el Sr. Halunenko, quien recibió la aclamada medalla Héroe de Ucrania, se retiró como su piloto. Pero Mriya continuó. En los últimos dos años, realizó cientos de vuelos, a menudo repletos de suministros de Covid-19. Para un viaje a Polonia, 80.000 personas retransmitieron en directo el aterrizaje. Con un nuevo trabajo de pintura, el amarillo y el azul de la bandera ucraniana, Mriya era el embajador alado de Ucrania ante el mundo.

Su última misión se produjo el 2 de febrero, entregando kits de prueba de covid desde China a Europa antes de regresar a su base en Hostomel, dijo Dmytro Antonov, uno de sus últimos pilotos.

“Ella estaba en gran forma operativa”, dijo. “Esperábamos al menos 15 a 25 años más de ella”.

A medida que se acercaba la guerra, los funcionarios de inteligencia estadounidenses advirtieron a Ucrania que los rusos planeaban apoderarse del aeropuerto de Hostomel, no lejos de Kiev. Hostomel tiene una pista larga que los rusos querían para que pudieran volar miles de tropas.

Los propietarios de Mriya hablaron sobre trasladar el avión a un lugar más seguro, dijo Antonov, pero nunca sucedió. Funcionarios de la compañía se negaron a comentar sobre la decisión, diciendo que estaba bajo investigación.

A las 6:30 am del 24 de febrero, el día que comenzó la guerra, misiles rusos se estrellaron contra una base de la guardia nacional cerca del aeropuerto de Hostomel. Unas horas más tarde, helicópteros rusos atacaron el aeropuerto con más misiles que alcanzaron los hangares donde estaban almacenados Mriya y otros aviones, dijeron soldados ucranianos.

“Pero no sabíamos que Mriya todavía estaba aquí”, dijo el sargento. Stanislav Petriakov, soldado en el aeropuerto. “Pensamos que Mriya había sido trasladado”.

Estalló una batalla campal, pero los ucranianos pronto se quedaron sin municiones y se retiraron a un bosque.

No está claro cómo fue destruido Mriya. Los soldados ucranianos dijeron que bombardearon intencionalmente la pista para evitar que los rusos la usaran. Los ucranianos dijeron que no fueron sus proyectiles los que impactaron en Mriya, cuyo hangar está a unos 700 metros de la pista. Cuando se le preguntó quién creía que había golpeado el avión, Antonov, el piloto, dijo: “Nadie lo sabe”.

Durante el mes siguiente, mientras los rusos ocupaban y maltrataban a Bucha, donde Halunenko ha vivido durante más de 20 años, el viejo piloto se mantuvo firme. Sermoneó a los jóvenes soldados rusos que registraron su casa para que no le apuntaran con sus armas y, en ocasiones, desafió sus órdenes de quedarse adentro.

Pero no podía dejar de pensar en Mriya.

“Ella es como mi hija”, dijo. “Le enseñé a volar”.

Cuando los rusos finalmente se fueron a fines de marzo, Halunenko se mantuvo alejado del aeropuerto. Hasta el domingo por la noche.

Fue entonces cuando pasó junto a camiones quemados, y con los zapatos crujiendo sobre pedazos de metal y vidrio, caminó a través de un campo de batalla de escombros hacia el avión.

Lentamente se acercó al avión.

Era un fuselaje destrozado con un enorme agujero arrancado en la mitad, una nariz cónica cortada por la metralla, un ala abierta y su silla de capitán perdida en una maraña de metal ennegrecido y ceniza.

El Sr. Halunenko simplemente se quedó allí, su rostro era una pantalla en blanco.

Su esposa, Olha, que había venido a apoyarlo, susurró: “Oleksandr es piloto. En este momento solo está procesando la información. Más tarde las emociones lo golpearán”.

Después de caminar alrededor del avión, puso su mano sobre uno de los motores quemados y agachó la cabeza.

“Esperábamos que fuera reparable”, dijo. “Pero ahora nos damos cuenta de que nos estamos despidiendo”.

Sin embargo, es posible que no todo esté perdido. El gobierno ucraniano, conociendo el poder del simbolismo de Mriya, prometió reconstruirla con las reparaciones de guerra que espera obtener de Rusia.

Desconocido para muchos, hay un segundo fuselaje Mriya a medio terminar. El plan, dijo Yuriy Husyev, director ejecutivo de Ukroboronprom, la empresa estatal que dirige el Antonov, era usar ese fuselaje junto con piezas recuperadas del viejo Mriya para “construir un nuevo sueño”.

El Sr. Halunenko está sobrio al respecto, sabiendo que tomaría “mucho dinero” para resucitar a su viejo amigo.

Pero sentado en su sala de estar, rodeado de fotografías de Mriya volando a través de cielos cristalinos y estacionado en aeródromos nevados, dijo: “algo más es importante aquí”.

“Ningún otro país ha creado un avión así”, dijo.

Mriya, añadió en voz baja, era el prestigio de Ucrania.

Oleksandr Chubko reportaje contribuido.

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